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打破中国稀土垄断 关键机会来了

一份新报告称,希望打破中国稀土元素生产近乎垄断地位的美国官员应该与中亚各国政府合作开发该地区发现的高浓度稀土元素。许多尖端技术都需要稀土。

总部位于美国的国际税收和投资中心(International Tax and Investment Center)的研究警告说,如果不采取行动,中国可能会在该领域拥有“决定性的优势”,而该领域对绿色能源、许多新武器系统和其他先进技术至关重要。

报告称:“随着这些矿物的用途不断扩大,在地缘战略和地缘经济紧张局势急剧加剧的情况下,全球对它们的竞争也随之加剧。”

报告指出:“能够安全、可靠地获得稀土元素的发达经济体在制造业中享有经济优势,而那些无法获得稀土元素的经济体就会面临相应的经济劣势。”

世界上大部分稀土矿的开采都在中国境内,但中国尚未从中亚寻求额外的供应,中亚拥有从铁、有色金属到铀等丰富的矿产储量。

然而,这份报告称,“中国经济的巨大规模以及中国共产党有意识地主导全球稀土行业,意味着这种增长只是时间问题。”

石油资源丰富的哈萨克斯坦是该地区的经济大国,拥有世界上最大的铬储量和第二大的铀储量,同时还拥有其他关键元素。

报告合著者阿里尔·科恩(Ariel Cohen)表示,中亚各国政府有责任为这些资源的开发创造投资环境。

“它们可能成为中亚的下一个重大事物,成为经济增长引擎,”科恩本周在位于华盛顿的智库大西洋理事会(Atlantic Council)的一次小组讨论中表示。

专家指出,在中亚地区,哈萨克草原和高地以及哈萨克斯坦、吉尔吉斯斯坦和乌兹别克斯坦的天山山脉以及塔吉克斯坦的帕米尔山脉都发现了大量稀土元素。

独居石、锆石、磷灰石、磷钇矿、烧绿石、铜长石和铌铁矿是中亚最丰富的稀有金属和矿物。

2016年,美国地质调查局(U.S. Geological Survey)列出了该地区384处稀土矿点:哈萨克斯坦160处,乌兹别克斯坦87处,吉尔吉斯斯坦75处,塔吉克斯坦60处,土库曼斯坦2处。

打破中国稀土垄断 关键机会来了

资料照片:哈萨克斯坦国家原子能工业公司的照片显示该公司的工作人员在该国南部的采矿设施中查看铀黄饼。(2022年4月22日)

另一位中亚矿产储量专家韦斯利·希尔(Wesley Hill)表示,目前稀土生产“几乎完全被中国垄断”。

“根据不同的计算方式,80%至90%的稀土精炼由中国控制,并直接在中国境内进行,”希尔说。

但他认为,尽管中国大力参与中亚事务,但尚未完全接管该地区的稀土行业。 他说:“因此,这意味着中亚正处于十字路口。中亚有机会扩大其稀土产量,而不必完全依赖中国。”

希尔表示,中亚目前可以发展其稀土精炼能力,既可以满足其国家发展战略,也可以打破中国的垄断。

他说:“但这只有在美国和中亚方面都采取好政策的情况下才会发生。”

华盛顿前驻乌兹别克斯坦和乌克兰最高外交官约翰·赫布斯特(John Herbst)大使表示,该地区的稀土资产“只是西方加强接触的另一个原因”。

他说,他不确定中亚各国政府是否认识到稀土对其发展的重要性。他表示:“但我确实知道,中亚国家希望与美国建立更密切的关系,这是他们保持来之不易的独立的重要组成部分。”

赫布斯特补充说,美国和中亚在共同努力开发该地区的稀土“以促进未来的经济”方面有着共同的利益。

他说:“我们的创新能力远远超过(中国)。他们的创新很大程度上是基于采用我们的技术。”

美国商务部能源转型顾问苏里亚·埃文斯-普里查德·贾扬蒂(Suriya Evans-Pritchard Jayanti)表示,该地区渴望投资。

“这是一个发展机会。特别是在俄罗斯入侵乌克兰后地缘战略能源调整的情况下,部分也是由于能源转型。锂和其他稀土元素对于转型的不同部分是必要的。所以这主要是一种经济激励,” 她说。

她指出,美国国务院能源局负责的“矿产战略伙伴关系倡议”(Mineral Strategic Partnership Initiative)能够促进该地区的外国直接投资,同时为采矿业提供技术援助。

科恩表示,中亚国家开发稀土不能等太久。他表示:“竞争是存在的,来自非洲国家、拉丁美洲国家和其他国家的竞争将越来越激烈。”

咨询公司二楼策略(Second Floor Strategies)的负责人怀尔德·亚历杭德罗·桑切斯(Wilder Alejandro Sanchez) 表示,中亚需要一个稀土研究中心,能够为潜在客户和投资者提供及时的信息。

桑切斯说,交通运输是关键。他说:“这不仅仅是寻找和开采它们。你必须将它们推向国际市场。”

目前,能进入这个内陆地区的方式仅限于中国的“一带一路”基础设施或途经俄罗斯的路线。桑切斯和其他人建议使用“中间走廊”(Middle Corridor),也称为跨里海国际运输路线(Trans-Caspian International Transport Route),可以将货物穿过里海和黑海运往欧洲。

这些专家还表示,进展将取决于该地区政府克服其对自然资源的传统保密态度。 他们强调,如果希望吸引西方投资,透明度、法治、遵守最佳实践以及遵守国际规范都十分重要。

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